Portaali-käsitteen tuoma hyöty tietoyhteiskunnalle on vähintäänkin kyseenalainen. Niin väärinkäytetty, vääristelty ja epämääräinen käsite on kyseessä. Voisi sanoa, että epämääräisyydestä on tullut sen tärkein määrite.

Portaali-sanalla on toki historiaa jo varsin pitkälle, mutta laajempaan käyttöön se tuli vasta 1990-luvulla jolloin ensimmäiset isot internet-sivustot ryhtyivät nimittämään sivustojaan portaaleiksi. Tunnetuimpana tuon ajan portaalina voidaan varmaankin pitää Yahoota. Portaalin erotti tavallisista internet-sivustoista tuolloin se, että portaali kokosi yhteen monenlaisia tietolähteitä ja saattoi pitää sisällään myös erilaisia sovelluksia, pelejä ja hakupalveluita.

2000-luvun vaihteessa meni jotain kuitenkin pahasti pieleen kun it-toimittajat keksivät että he voivat nimittää omia tietojärjestelmätuotteitaan portaaleiksi. Asiakkaat innostuivat ostamaan portaalisanan innoittamina ties minkälaisia härveleitä. Tuolloin olikin tarjolla kaikenlaisia portaalituotteita – oli informaatioportaalia, kollaboraatioportaalia, integraatioportaalia, sovellusportaalia ja monia muita erilaisia variaatioita. Asiakkaat myös nimittivät usein omia palveluitaan portaaleiksi ja näin sanan merkitys hämärtyi entisestään.

2000-luvun alkupuoliskon it-historia onkin varsin murheellinen. Miljoonien eurojen hankkeita keskeytettiin, ei saatu koskaan vietyä tuotantoon tai kuopattiin hyvin lyhyen ajan käytön jälkeen. Valitettavan usein yhteistä näille epäonnistumisille oli, että joko oli haaveiltu omasta portaalista tai sitten oli vain päädytty ostamaan isolla rahalla jokin hieno portaalituote.

On vaikea kuvitella, että kukaan jäisi kaipaamaan portaalia.

Vakuudeksi listaan lopuksi vielä kaikkein isoimmat portaaliin liittyvät ongelmat:

  1. Portaali-sana on käytössä muotoutunut erittäin epämääräiseksi. Portaalista puhuttaessa on erittäin vaikea tietää milloin puhutaan lopputuotteena toteutettavasta palvelusta ja milloin tietojärjestelmästä jolla kyseistä palvelua hallitaan. Sekavan historian seurauksena portaali voidaan ymmärtää myös niin sovelluskokoelmana kuin tietopalveluna. Mitään vakiintunutta määritelmää tähän sekamelskaan ei ole ilmaantunut.
  2. Hakukoneiden myötä portaali-tyyppiset internet-sivustot ovat menettäneet merkitystään ja monelta osin kadonneet. Käyttäjät ovat äänestäneet jaloillaan ja ilmoittaneet haluavansa mieluummin Googlen hakukoneen kuin Yahoon visioiman räätälöitävän ja hallitun aloitussivun internettiin. Hakukoneet ovat myös pitkälti tehneet tyhjäksi portaalin alkuperäisen ajatuksen yhteen näkymään koostettavasta tietopalvelusta – enää ei ole teknisesti välttämätöntä tehdä massiivisia koosteportaaleita vaan järkevämpää on panostaa hakutoimintoihin. Tämä pätee myös organisaatioiden sisälle joissa on lähes kokonaan luovuttu ajatuksesta, että jokaisella tärkeällä prosessilla tai toiminnolla pitäisi olla oma portaali. (Huom. “Henkilökohtainen portaali” elää ajatuksena toki edelleen, mutta nykyisin puhutaan mieluummin aloitussivusta tai omasta sivusta, jotka ovatkin paljon täsmällisempiä ilmauksia.)
  3. Portaaleiksi itseään kutsuvat tuotteet ovat osoittautuneet hyvin kankeiksi ja vaikeasti hahmotettaviksi tietojärjestelmätuotteiksi. Portaalituotteiden toiminnoissa ja arkkitehtuurissa näkyy lähes poikkeuksetta portaaleiden sekava historia jossa portaalituotteiden avulla on yritetty tehdä todella monenlaisia palveluita. Esimerkiksi Oraclen ja IBM:n portaalituotteet ovat tällaisia sekalaisia sovelluskokoelmia jotka tekevät paperilla monenlaisia asioita, mutta a) harvan asian todella hyvin ja b) vieläkin harvemman toiminnon järkevästi osana kokonaisuutta. Legopalikkahistoria näkyy monessa tuotteessa kovin ikävällä tavalla siinä vaiheessa kun tuotteella pitäisi toteuttaa jokin koherentti kokonaisuus. Esimerkiksi pysyvän url-osoitteen antaminen yksittäiselle www-sivulle on monelle portaalille täysin mahdoton tehtävä vaikka tällaista toimintoa voi pitää yhtenä internetin fundamentaalisena perusasiana. Ilkeämielisesti voisikin sanoa portaalien olevan tuoteryhmä joka on erikoistunut tekemään paljon asioita huonosti tai korkeintaan keskinkertaisesti.

Kannustan siis välttämään portaali-sanaa ja aina kysymään tarkentavia kysymyksiä kun joku käyttää portaali-sanaa.

Lyhyesti: Kaikkien ei tarvitse portaaleita vihata, mutta ainakin suhtautua epäluuloisesti.

Lisätietoa: Käsitesekamelskaa: julkaisujärjestelmä, CMS, portaali, sisällönhallintajärjestelmä (Vierityspalkki.fi)